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Dakar: et c'est parti pour le « plus dur » de l'ère sud-américaine

Asuncion (AFP) – C’est parti pour deux semaines et 8.800 kilomètres vers Buenos Aires, par-delà la haute montagne bolivienne, pour le Dakar le « plus dur » de l’ère sud-américaine: les premiers concurrents de l’édition 2017 en ont terminé avec la première spéciale, la seule au Paraguay.

En catégorie auto, le Qatari Nasser Al Attiyah, vainqueur en 2011 et 2015, s’est imposé dans cette spéciale longue de 38,5 km malgré un gros coup de chaud…

« A une dizaine de kilomètres de l’arrivée, nous avons senti de la fumée du côté du siège de Matthieu (Baumel, son copilote, ndlr), avec un peu de feu. Nous avons ralenti pour finir l’étape et à l’arrivée nous avons pu l’éteindre », a expliqué le pilote Toyota sur le site de la course. 

Celui-ci a été contraint de repartir pour la liaison jusqu’à Resistencia, au nord-est de l’Argentine, tracté par son coéquipier sud-africain Giniel de Villiers.

Le premier Français, le nonuple champion du monde des rallyes Sébastien Loeb, est 6e à 55 secondes. Le tenant du titre Stéphane Peterhansel a pris la 12e place à 1 min 34 sec.

L’aventurier amputé des quatre membres, Philippe Croizon, qui s’élance pour son premier Dakar, en à lui terminé à 10 minutes du vainqueur du jour.

Chez les motos, le Français Xavier de Soultrait (Yamaha), vicomte descendant de la lignée de Bourbons, a réalisé le meilleur temps de ce galop d’essai mais un excès de vitesse pendant la liaison pourrait mettre sa première place en péril.

C’est le tenant du titre en moto, l’Australien Toby Price, qui a pris le premier le départ, au guidon de sa KTM, à 08h00 locales (11h00 GMT), pour une première étape longue de 454 km. Les quads puis les autos et les camions ont suivi.

Au total, il y a 318 véhicules (144 motos, 37 quads, 87 autos et 50 camions) et 501 concurrents en lice, à l’issue des vérifications administratives et techniques.

– « Incertitude quant à l’altitude » –

Le Dakar-2017, dont le parcours va conduire les concurrents sur quelque 8.800 kilomètres, dont près de 4.000 de spéciales, jusqu’à Buenos Aires le 14 janvier, fera la part belle à l’altiplano bolivien.

Au menu, cinq étapes disputées à plus de 3.500 m d’altitude, entrecoupées par une journée de repos à La Paz, la capitale la plus élevée du monde (3.600 m), le 8 janvier. Jamais le Dakar n’aura autant roulé en haute montagne et le manque d’oxygène s’annonce comme une redoutable épreuve.

Croizon « C’est un peu l’incertitude quant à l’altitude (…) on ne sait pas trop comment on va réagir, pilotes, copilotes, mais aussi assistants, mécaniciens. Si on a un coup de +moins bien+ sur une journée, on peut tout perdre et c’est vrai pour tous les pilotes, même ceux qui ont passé du temps en altitude et se sont bien préparés », prophétise le très expérimenté Peterhansel.

Le recordman de victoires sur le Dakar (six en moto et six en auto depuis ses débuts en 1988) figure parmi les favoris, au même titre que ses coéquipiers de la marque au lion, Carlos Sainz, Cyril Despres et Sébastien Loeb.

« C’est difficile de faire un pronostic, mais l’ambition est là, c’est sûr », a prévenu Loeb, boulimique de victoires, avant le départ.

Mais le plateau auto est relevé, rappelle Peterhansel: « C’est un Dakar ouvert. A la louche, je dirais qu’il y a six ou sept pilotes capables de gagner, bien sûr chez Peugeot mais aussi Toyota. Et même chez Mini, avec un Mikko Hirvonen qui progresse » (4e en 2016 pour sa première participation).

Du côté des motos, les jeux sont encore plus ouverts. Après dix ans de domination sans partage de Cyril Despres et Marc Coma, passé du côté de l’organisation chez ASO après sa victoire en 2015, le Dakar se cherche de nouvelles têtes d’affiche.

Toby Price, 17e lundi (à 01:25), remet son titre en jeu avec l’idée d’offrir une 16e victoire de rang à KTM. Face à lui, Adrien van Beveren (6e en 2016) devrait être la meilleure chance française. Celui-ci a signé le 11e temps de la première spéciale (à 01:02).

Le pilote qatari Nasser Al-Attiyah au volant d'une Toyota roule vers la victoire dans la 1re étape du Dakar-2017 à Resistencia, le 2 janvier. © AFP

© AFP FRANCK FIFE
Le pilote qatari Nasser Al-Attiyah au volant d’une Toyota roule vers la victoire dans la 1re étape du Dakar-2017 à Resistencia, le 2 janvier

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